Maravillas del Desierto de Atacama: Las Lagunas Altiplánicas

Lagunas Altiplánicas, Atacama, Chile

El Atacama es conocido como el desierto más árido del mundo. Llegar a él da la impresión de que se está en otro planeta, por la belleza y al mismo tiempo rareza de sus paisajes y formaciones, de la que es testigo la Cordillera de los Andes.

Pero, ¿qué se puede ver en este lugar del norte de Chile? Esto es lo que hicimos y lo que recomendamos hacer, saliendo de San Pedro de Atacama. ¡Fue una experiencia top!

Lagunas Altiplánicas (Miscanti y Miñiques)

Son realmente espectaculares y por eso te decimos que son imprescindibles en tu visita al Desierto.

Son dos, Laguna Miscanti y Laguna Miñiques, pero en la que quise quedarme un día entero para contemplar su peculiar belleza es Miscanti.

¿Qué es lo que hace de este un lugar que no puede dejar de visitarse? La composición del paisaje.

La Laguna Miscanti se congela en invierno. Al fondo, el volcán del mismo nombre.

Ninguna fotografía ni descripción hará honor a la belleza, pero puedo explicar que Miscanti es un sitio que genera paz y bienestar, por el silencio y el frío que se siente al sobrepasar los 4200 msnm. La laguna es azul y se mezcla con el color amarillento de la escasa vegetación que existe, las montañas y volcanes con picos nevados al fondo, el camino con piedras y polvo del desierto y el cielo azul.

El altiplano chileno está a 4200 msnm. Se recomienda ir abrigado, en cualquier época del año.

Miscanti es una laguna de agua dulce, con una profundidad máxima de 15 metros y una superficie de 15 kilómetros, rodeada por montañas y dos volcanes con el mismo nombre de las lagunas, con picos nevados.

Aunque no parezca, hace miles de años era un glaciar. Hoy, las dos lagunas tienen recargas provenientes de la infiltración de aguas de lluvia de tipo subterráneo y termal, y sus descargas son subterráneas y por evaporación.

Miscanti tiene agua dulce y una profundidad máxima de 15 metros.

En invierno, la superficie de Miscanti se congela, gracias a las temperaturas bajo cero que imperan en esa época.

La otra laguna, Miñiques, se encuentra a unos 800 metros, caminando, de Miscanti. Es una linda parada para contemplar el paisaje altiplánico y tomar fotografías, la combinación de color es impresionante, pero, siendo honesta, después de ver Miscanti, no hay nada que se le compare.

Antes de que existieran las Lagunas Altiplánicas, en este lugar había un glaciar.

Las Lagunas Altiplánicas se encuentran dentro de la Reserva Nacional Los Flamencos, por lo que, si tienes suerte podría ser que veas uno, aunque no es lo más común.

Laguna Miñiques, en la Reserva Nacional Los Flamencos.

Oasis del Atacama

De camino al Altiplano de Atacama, donde están las Lagunas Altiplánicas, las empresas de turismo usualmente hacen tres paradas para conocer sitios importantes que quedan en ruta: una laguna dentro del Salar de Atacama y dos pueblos indígenas.

Como parada turística, es más interesante la laguna, sin embargo, el tiempo que se destina para las dos comunidades es relativamente corto (alrededor de 20 minutos), por lo que, aunque visites la zona por tu propia cuenta, es una agradable manera de conocer cómo vive la gente en esta región de Chile.

Estos son los que yo llamo algunos oasis del Atacama.

Laguna Chaxa

Está en el Salar de Atacama y en la Reserva Nacional Los Flamencos, y se ubica a unos 50 kilómetros de San Pedro de Atacama, por eso, lo más común es que esta sea la primera parada de los tour operadores, muy recomendada para ver la laguna y, por supuesto, los flamencos.

La Laguna está resguardada por las cordilleras de Los Andes y Domeyko.
La Laguna está resguardada por las cordilleras de Los Andes y Domeyko.

Para quienes nos gustan estas grandes y coloridas aves, es una excelente oportunidad para disfrutarlos en su estado natural. Nosotros observamos dos especies: andinos y chilenos.

La Laguna Chaxa ofrece un sendero de al menos un kilómetro en el que, a tu derecha ves la laguna y las aves. Durante el día, estas pasan más de 12 horas con el pico dentro del agua, buscando pequeños crustáceos que contienen el pigmento de carotenoides, responsable de los colores rosa de sus plumas.

Flamencos chilenos buscando alimento en la Laguna Chaxa.

Para atrapar a sus diminutas presas, los flamencos mueven el pico de un lado a otro y utilizan la lengua para absorber el agua y luego empujarla al exterior. En ese paso de agua, las ranuras pequeñas que tiene el pico retienen los crustáceos.

Al caminar por la laguna no solo los ves buscando el alimento, también volando. Claramente no los verás cerca porque ellos prefieren un lugar más distante de las personas, pero se aprecian a unos 50 metros desde el sendero.

El valor de la entrada son 2500 pesos para adultos y 800 para niños, y se paga en la entrada a la laguna. El horario es de 7 a.m. a 7 p.m.

La Laguna Chaxa es parte del Salar de Atacama

Salar de Atacama

Precisamente, en la misma Laguna Chaxa podrás apreciar este salar, el más grande de Chile y el tercero más grande del mundo, después del Salar de Uyuni, en Bolivia, y Salinas de Etosha, en Namibia, África.

En Chile, este es el mayor depósito salino, aunque la sal se ve comúnmente cubierta por arena y piedras.

El Salar de Atacama se encuentra en una depresión formada por los levantamientos de las cordilleras de Los Andes y Domeyko. Lo que ocurrió fue que el bloque central se hundió y su relieve fue cubierto por una capa de material volcánico.

Salar de Atacama
Salar de Atacama

A lo largo de muchos años, en este bloque hundido se formó un depósito de sales, originado por la precipitación de sales y minerales arrastrados desde los cerros por el agua que baja desde la Cordillera hasta esta depresión.

En épocas donde hubo mayor humedad, se formaron extensas lagunas superficiales que, al evaporar el agua, precipitaron sales en el fondo. Sin embargo, en la actualidad, donde tenemos períodos más secos, esas sales se cristalizan en la superficie por la evaporación de la salmuera existente en el núcleo del salar.

Este Salar es el más grande de Chile y el tercero más grande del mundo. Es rico en minerales.
Este Salar es el más grande de Chile y el tercero más grande del mundo. Es rico en minerales.

¿Y qué es la salmuera? Pues es eso que parece piedra blancuzca. El núcleo del Salar de Atacama se compone principalmente del mineral halita y la salmuera tiene altos contenidos de sodio, potasio, magnesio, litio y boro.

No hay duda de que parte de la riqueza natural de Chile incluye su vasta cantidad de minerales. Pero eso tiene sus consecuencias si no eres de la zona, pues los lugareños recomiendan comprar y consumir agua embotellada, debido a que la del grifo puede contener tantos minerales (pese a la filtración) que puede resultar algo pesada para el organismo de quienes no estamos acostumbrados a los minerales.

El mayor depósito salino de Chile tiene una superficie de 3,051 km²
El mayor depósito salino de Chile tiene una superficie de 3,051 km²

Socaire

Es un pueblo indígena que queda en ruta a las Lagunas Altiplánicas. Está a 3500 msnm y se encuentra sobre una ladera que permite sentir aún más cerca la Cordillera de los Andes.

Está a 86 kilómetros de San Pedro de Atacama y es el último poblado antes de llegar a la frontera con Argentina.

En Socaire se siembra choclo (maíz), con el que los chilenos hacen gran variedad de platillos.

La Iglesia de San Bartolomé es una hermosa y antigua construcción con muros de adobe, vigas de madera del árbol de chañar y madera de cactus. En su interior, hay elementos propios de la época de la colonia.

El templo es patrimonio histórico y cada 24 de agosto celebra con bailes y música tradicional el día de San Bartolomé.

Iglesia de San Bartolomé

En los alrededores del templo es común ver a mujeres indígenas haciendo tejidos de lana de llama o alpaca, un oficio que aprenden desde niñas y que lo hacen usando una aguja de madera de cactus, según me dijo una de las mujeres que encontré.

Además de sus creaciones con lana, se exponen distintas piedras que extraen de su comunidad.

Las mujeres indígenas tejen con lana de llama y con agujas de madera de cactus.

Socaire tiene una población de aproximadamente 600 habitantes, que trabajan la agricultura de árboles frutales, quínoa y maíz, así como la extracción de algunos minerales.

Aparte de choclo, Socaire produce quínoa. Sus construcciones son de adobe.

Toconao

Es la otra pequeña comunidad indígena que tiene cerca de 700 habitantes. Su principal atractivo es el Campanario de San Lucas, en la plaza central de la comunidad, el cual data desde 1950, y su puerta está hecha a base de madera de cactus. El Campanario es uno de los Monumentos Nacionales de Chile.

Puesto de información en el parque de Toconao.
Puesto de información en el parque de Toconao.

Toconao significa “Lugar de piedras”. En sus alrededores hay pulperías (pequeña tienda de comestibles), locales de artesanías. Hay agricultura de cítricos y además se produce vino.

En los alrededores del parque, se exhibe artesanía hecha por indígenas.
En los alrededores del parque, se exhibe artesanía hecha por indígenas.

¿Qué llevar a este tour?

Ropa caliente y zapatos cómodos. En el desierto amanece muy frío y a partir del mediodía calienta bastante (al menos en otoño, época en la que fuimos), por eso es bueno que te vistas con capas para que puedas ir sacándote prendas cuando haga calor.

Bloqueador, sombrero o gorra. Para protegerse del sol que pega fuerte aunque haga frío.

Agua y snacks. Este tipo de tour incluye un desayuno que, en nuestro caso, el guía preparó en Laguna Chaxa. Pero en el resto del camino no se hacen paradas para almorzar, así que llevar snacks cae muy bien. El tour regresa a San Pedro a eso de las 2 p.m., y ahí sí hay muchas opciones de restaurantes para almorzar.

Una buena cámara. Insisto: aunque la cámara saque buenas fotos, nunca se va a asemejar a la realidad del lugar, pero es un excelente recuerdo llevar fotografías de los paisajes altiplánicos.

¿Cómo llegar a las Lagunas Altiplánicas?

Nosotros contratamos un tour que nos recogió en San Pedro de Atacama a eso de las 5:30 a.m. Recorrimos 115 kilómetros con las paradas a Laguna Chaxa y Salar de Atacama, Socaire y Toconao.

También se puede rentar un carro (en el Aeropuerto de Calama o en San Pedro) y hacer el recorrido, sin embargo, no vas a tener la misma información de cada sitio que si contratas un guía.

Llegamos a las Lagunas en un tour que salió de San Pedro de Atacama.
Llegamos a las Lagunas en un tour que salió de San Pedro de Atacama.

¿Y cómo llegar San Pedro de Atacama?

Desde el Aeropuerto Internacional Arturo Merino Benítez, en Santiago, capital de Chile, debes tomar un vuelo hasta la ciudad de Calama, que tarda poco menos de dos horas.

Ya en el Aeropuerto de Calama, puedes tomar un mini bus que te llevará a San Pedro de Atacama, durante una hora y 15 minutos.

Paisaje que predomina camino a las Lagunas Altiplánicas

Nosotros reservamos el transporte con anticipación, pero no hay ningún problema si compras tu ticket a la salida de la terminal. Hay 4 empresas que ofrecen ese transporte, con un precio general de 20.000 pesos chilenos ($30) ida y regreso y de 12.000 pesos ($18) sólo ida.

En el mismo aeropuerto puedes rentar vehículos. Recomendamos que sean altos.

¿Da mal de altura?

A nosotros no nos dio, pues es relativamente poco el tiempo que se permanece a más de 4.200 msnm, pero en caso de que ocurra, los lugareños recomiendan tomar agua, mascar chicle y tomar con varios días de anticipación té de coca, para preparar el cuerpo.

En todo caso, como dicen algunos atacameños, a veces el mal de altura está en la mente, así que toma medidas pero ve con mente positiva de que nada va a pasar.

Categorías: Ciudades

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